Породы классифицируются по минеральному и химическому составу, текстуре составляющих частиц и процессам, которые их образовали. Эти показатели разделяют породы на магматические, осадочные и метаморфические. Они также могут быть классифицированы в соответствии с размером частиц, в случае конгломератов и брекчий или в случае отдельных камней. Преобразование одного типа породы в другой описывается геологической моделью, называемой циклом породы.
Магматические породы образуются при остывании расплавленной магмы и делятся на две основные категории: плутонические породы и вулканические. Плутонические или интрузивные породы образуются, когда магма охлаждается и медленно кристаллизуется в земной коре (например, гранит), в то время как вулканические или экструзионные породы возникают в результате того, что магма достигает поверхности в виде лавы или фрагментарного выброса (например, пемзы и базальта).
Осадочные породы образуются путем отложения кластических отложений, органических веществ или химических осадков (эвапоритов) с последующим уплотнением твердых частиц и цементацией во время диагенеза. Осадочные породы образуются на поверхности Земли или вблизи нее. Грязевые породы составляют 65% (аргиллиты, сланцы и алевролиты); песчаники от 20 до 25% и карбонатные породы от 10 до 15% (известняк и долостон).
Метаморфические породы образуются путем воздействия на любой тип породы (включая ранее сформированную метаморфическую породу) условия температуры и давления, отличные от тех, в которых была сформирована исходная порода. Эти температуры и давления всегда выше, чем на поверхности Земли, и должны быть достаточно высокими, чтобы превратить исходные минералы в другие типы минералов или в другие формы тех же минералов (например, путем перекристаллизации). Существуют также лиственные и недолистые породы.
Три класса горных пород: магматические, осадочные и метаморфические — подразделяются на множество групп. Однако между союзными породами нет жестких и быстрых границ. При увеличении или уменьшении пропорций составляющих их минералов, которые они проходят при каждой градации друг к другу, характерные структуры, относящиеся к одному виду породы, часто можно проследить, постепенно переходя в структуры другого. Следовательно, определения, принятые при установлении номенклатуры горных пород, просто соответствуют выбранным точкам (более или менее произвольным) в непрерывно градуированной серии. Это часто называют причиной сокращения классификации пород до ее самых простых терминов и использования лишь нескольких обобщенных обозначений пород. Но ясно, что многие, по-видимому, тривиальные различия имеют тенденцию регулярно повторяться и имеют реальное значение, и до тех пор, пока можно показать, что любое изменение имеет такой характер, оно заслуживает признания.